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学员感悟
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SAO文书大变脸!解题秘诀大公开!

命运的“嚆矢”不期而至,在一个三伏天的雨夜,EMA在Standard Application Online (SAO)平台上悄然发布了新的美高申请文书题,从数目上和思路上都体现了新的方向。总体来说,写文书变简单了,但是写出好文书却变难了。

 

先概括一下本次的变化:

 

 

 

 

看完这些变化,总体的感觉是,招生官们显然受够了各种千篇一律的套路和言过其实的故事,努力要回到文书选拔的核心上来。这个核心跟品优贯穿整个申请培训的策略不谋而合,就是学员自己的思考和感受。一言以蔽之:内心戏!

 

我们从每一题入手,为大家分别解读。

 

第一题:Aside from books or articles assigned for school, what book(s), article(s), podcast(s), and or documentary(s) have you most enjoyed in the past year and why?

 

由往年的第一题转化而来,区别是扩大了“阅读”对象的范围到视听作品,排除了课内阅读,并明示可以是复数(丛书、系列片、广播特辑等)。目的有两个,一是考察学员的学术旨趣(intellectual curiosity)能否在学校之外驱动自己去接触、学习、思考一个话题,二是在数字媒体日渐成为主流的大趋势下,降低阅读这一形式给学员展现自己的学术深度带来的限制。

 

出题人对回答的期待是明显的。过去先抛出书本的梗概,再加几句拔高的大道理的那种“体制内读后感”套路,本来就应该避免,在新的问题之下就更显得格格不入。如果不能生动地呈现自己在阅读和观赏时乐在其中的体验,不能令人信服地描绘作品给自己的内心带来的或震撼或感动或启发的种种感受,不能明确地说明自己对作品中某个话题的思考过程,就不能算真正回答了这一题。

 

 

第二题:Describe EITHER an academic/extracurricular achievement OR a challenge that had a meaningful impact on you. What did it take to accomplish the achievement or overcome the challenge and what did you learn from that experience?

 

相比以往的第二题没有太大变化,只是用大写的either/or突出说明了成就和挑战的二选一关系。可见过去有太多申请人贪多务得,在一个回答里挤进了两个故事。这一题的答题思路与往年无异,要详细说明自己为成就目标和克服困难所做的种种付出,以及这期间的心路历程。

 

 

第三题:Each person has a unique set of characteristics that define who they are. Choose three words that best describe you as a person, and explain how they represent you.

 

比往年的简单了不少。之前的第三题一直是整个问卷中最难回答的问题。通过一件事,从感受、思考和行为三个层面在250词内展现自己的一个性格特征,对14-16岁的学生来说实在是个巨大的挑战。唯一值得注意的是这次的新题只需要学员分别简述自己最突出的三个特点,难度骤降,也让学员有机会展示自己的多个侧面。值得提醒的是,在简述特点时,记得正面描写和侧面描写结合运用。

 

这里特别讲一下今年删除的第四题(为什么要申请私立学校?)。删除这一题不代表学校不看重学员将来的贡献,只是学校感觉没有必要通过学员作文的方式来阐述,而选择主要从学员档案的课外成就列表中来判断。我个人非常赞赏这个做法,因为往年的第四题容易写成课外活动的简单罗列,一则干瘪无味,二则与学员档案重复。今年的文书也不是没有机会展现自己的贡献。在第二题的成就和挑战中,第三题的性格特点中,以及第五题的回答中,都有机会呈现相关细节,与自己档案中的课外活动相互呼应,加深招生官对自己特殊贡献的印象。

 

今年的大作文推倒了往年的三个充满想象力的问题(任意两人的对话、未来四十年畅想、零科技周末),顺带连最容易套题的“最崇拜的人”也一并删除,显示出使用SAO平台的诸多学校愈发务实的态度——作文的创意,乃至作文的技巧都不是这些学校考察的重点;重点是文章的内容,和这些内容所展现的学生的内心。所以,今年新增的四个问题,个个都直指人心。

 

 

Explain a time when you made a decision you regretted. Explain why you made that decision. How would you approach the same situation differently if you could now?

 

迫使学员对过去的自己进行反思,用今天的知识和眼界,去考察和判断过去的经历和思想,给学员充分的机会展现自我意识和价值观。

 

 

What is the best piece of advice you have ever received? From whom did you receive the advice and how did you apply it?

 

这一问可能受了Choate在2016年的一篇小作文的影响,可以看作往年的“最崇拜,对自己影响最大的人”的升级版,只是题干更明确的要求学员说明发生在自己身上的影响,并把这个影响的源头落实在一条建议。

 

 

Describe a moment when you felt left out or that you did not fit in well with others. What did you learn about yourself and others? How did you overcome that situation?

 

要求学员描述融入群体的体验,尤其强调了在这期间对自己和他人的了解,暗示学员挖掘这些体验与自己最终成功融入之间的关系,很直白地要求学员写自我认知。

 

 

What is your favorite quote from a movie, book or a line from a song or poem? Please name the movie, poem or song, and tell us what it means for you?

 

本次改版最自由的一问,照搬了Choate的一篇小作文,给了创意写作能力较强的学员一展身手的机会。自由也意味着难度,写这一题的时候要注意处处落实到这一句话对自己的意义,所有的铺陈,包括对电影情节、书本章节、歌曲背景等等的描写,都要服务于这个主旨。

 

这些新问题多数都问得更直接,给出了更清晰的答题方向,降低了误读的可能,消灭了套题的机会。从这次文书改版可见,使用SAO系统的学校,心心念念的是在招生过程中认识真实的学员,把握申请人的内心和性格。这也是许多美高学校的招生工作多年来努力的目标。


在今年的特殊环境下,在实地访校纷纷改为视频面试的时候,招生官会更需要文书作为面试的补充。经常反思自己,善于剖析内心的学员,这次的改版会让你如虎添翼。惯于套题,依赖堆砌辞藻,但疏于挖掘内心戏的学员,这次的改版会让你倍感煎熬。

 

SAO的文书无须言必称海德格尔。有了这一篇为你“祓魅”,愿大家在申请的征途上都能自由“振翮”。

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